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冥想如何影响大脑?

更新于 2017-02-18 ? | 浏览次数

引言  

 

自十二岁起,我的父亲就尝试带我练习冥想。我曾怀疑冥想这种行为,它看起来有些令人迷惑不解。直到后来,我才体验到如此简单的行为背后所带来的巨大收益——提高你在日常生活中的幸福感。

 

刚开始我每天冥想两分钟,仅仅两分钟!从每一个细小的行为习惯开始,是实现最终目标的第一步。所以我想,尽管只有两分钟,毕竟还是有所改变。那就从这两分钟开始吧。

 

无论你现在是否和我以前一样,对冥想充满了怀疑的念头,或是你已经坚持冥想很久。我觉得弄清冥想行为如何影响我们的大脑是很有意义的。于是我开始深入研究冥想,发现冥想过程中我们大脑所发生的那些有趣的变化。

 

01

冥想是什么   

 

冥想的方式多种多样。打坐、禅修、瑜伽,各门各派有各自不同的套路,叫法也不同,但万变不离其宗。冥想是一种非常私人化的体验,它的内涵甚至远远超出我们对它的理解。目前科学研究对冥想的关注,主要集中在以下两个方面。

 

第一个,集中注意(focused-attention),或叫专注冥想(mindful meditation)。它是指将注意力集中在一个点上,比如你的呼吸(佛教有自己的呼吸法门),或身体的某一感觉,外界的某一具体事物。这种冥想形式的重点在于,持续的全神贯注于特定点上,并将每次游离的注意力拉回到聚焦的特定点上。

 

第二个,开放式冥想(open-monitoring meditation)。它是指感受你周围发生与流动的一切,而不必做出任何反映。

 

02

冥想时大脑会发生什么   

 

接下来就到了有意思的地方啦。科学家们利用现代科技手段fMRI(功能性磁共振成像)进一步深入理解了冥想状态下的神经机制。冥想时大脑对信息的处理显然不如平时活跃。一个从未尝试过冥想的人,初次20分钟冥想大脑中的β波(β波是人的四种基本脑波之一,高级冥想者会产生另外三种脑波)会持续减弱,而β波强度间接指示大脑的信息处理量。

 

下面是我找到的科学解释——关于冥想与每一个脑区的活动状态

 

1. 额叶  

 

额叶是负责我们推理、思考、计划、情绪和自我意识觉知的组织。它是冥想过程中卷入最深的脑区。在冥想时,额叶几乎是完全静默的。

 

2. 顶叶  

 

顶叶是负责加工处理周围环境带来的感觉信息与时空的把握。在冥想过程中,顶叶的活动状态变慢了。

 

3. 丘脑  

 

丘脑是感官过滤器,它组织有用的信息并将其传输到更深的脑区,而夹杂其中的无用信息则会被过滤,从而提高你的注意力。冥想会减慢丘脑中输入信息流的速度。

 

4. 网状结构  

 

网状结构是大脑中的哨兵。这个结构接收进入的刺激信息,使得大脑处于警觉状态,随时准备响应。冥想过程会消弱网状结构发出唤起信号的频率(环境中的各种刺激都会引起人们的生理唤起,唤醒水平决定了情绪的强度)。

 

03

冥想对我们的益处   

 

我们已经了解了冥想对我们大脑的影响,接下来了解一下冥想对我们健康的影响。

 

1. 提升注意力  

 

冥想行为是集中注意力和感受自身注意力流动的训练过程,最终会使我们在平时的生活中也能提升注意力。这是定期冥想所带来的长期益处。

 

2. 减少焦虑  

 

对这一点的解释会比较专业,但是它的机制真的非常有趣。随着我们练习冥想的次数,我们的焦虑感会逐渐减轻。研究证实,这是由于我们脑中特定的神经联结回路减弱了。听起来我们似乎损失了什么,可实际上并非如此。

 

我们脑中有一个叫“自我中心”的区域,专业点说,叫内侧前额叶皮质。

 

这区域是负责处理与“我”和个人经验相关的部分。正常情况下,身体觉知和恐惧中枢的神经与这个“自我中心”的脑区联结是很强的。当你受到惊吓或存在负面情绪时,这个脑区会启动很强的反馈,使你感到恐惧,意识到自己在遭受攻击。做好或战或逃反应(Fight or flight response)。

 

通过冥想,这种神经联结被减弱了。这意味着对“自我中心”启动的感知会比一般情况下弱。“自我中心”反应弱化的同时,我们身体觉知和恐惧中枢的联结同时加强了。当我们再次经历可怕的事情或心神不安时,我们就能够更理性的对待它们。

 

举个例子,当你感到痛苦时,与其担心事情的负面影响让自己焦虑,不如让自己停止胡思乱想,更理性的看待这件事。你只需看着痛苦本身的起起落落,感受它的自然流动。冥想能够提升你理性看待问题和停止胡思乱想的能力。

 

3. 提升创造力  

 

如果你是设计师或作家,创造力肯定是你感兴趣的。有研究发现,冥想对创造力也能产生影响。不幸的是,这并不是一个容易学到的东西。

 

荷兰莱顿大学的研究人员同时关注了专注冥想和开放式冥想。他们找来一些经常练习专注冥想的人,但并没发现他们在创新性任务上有什么明显改善。然而,对于找来练习开放式冥想的人,他们的创新性任务完成的更好,并且提出了一些自己的想法。

 

4. 更具同情心  

 

冥想研究发现,定期练习冥想的人表现出更强的共情力与慈悲心。在一次”共情冥想“试验中,被试者观看一组图片(图片上的人会有正面、负面,或中立的情绪表现)。结果发现,练习冥想的人能够全神贯注的观看照片并且不会产生过多的情绪波动,但他们还是对那些看起来不安的人表现出强烈的同情。

 

这种现象部分归结于杏仁核中的神经活动,因为杏仁核是脑中负责处理情绪刺激的功能区。通常在冥想时这部分脑区会表现出活跃性减弱的特征,但在试验中例外的是,当被试者看到照片时,杏仁核出现了应答反应。

 

另一项2008年的研究表明,定期练习冥想的人与其他人相比,在听到他人痛苦的声音时,他们的颞顶叶交界处会表现得更活跃,这部分脑区也被认为是与共情心密切相关的部位。

 

5. 提升记忆力  

 

冥想还和快速记忆唤起有关联。奥谢尔中心与马缇诺生物成像研究中心的Catherine Kerr发现,那些练习专注冥想的人与其他没有练习冥想的人相比,在受到焦虑、分心等干扰时,能够更快速地调整自己脑波,提升效能。她声称这种快速调整分心干扰的能力,解释了冥想者卓越的快速记忆能力以及认知整合能力。

 

6. 减少压力  

 

专注冥想已被证实可以使暴露在压力下的人有更好的表现。在一项2012年的研究中,一群人力资源经理被均分为三组,其中一组被试者要求进行专注冥想训练,还有一组被要求进行身体放松训练,最后一组不进行任何训练。八周以后,所有被试者都进行一项多任务压力测试。最终的结果显示,经过专注冥想训练的小组比其他两组压力水平更低。

 

7. 更多脑灰质  

 

冥想与大脑海马体和额叶区域的灰质数量增多有所关联。一开始这是无法被人理解的现象,但最终被证明这是对人非常有益的影响。在日常生活中,更多的灰质会带来更多的积极情绪,更持久的情绪稳定状态,以及更高的专注力。另外,衰老会降低我们的脑灰质水平与认知功能水平,冥想也被证实能减弱这种效应。


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